L’avenir de l’élévation du niveau de la mer pourrait être inscrit dans les murs des grottes espagnoles côtières.

Des «bagues de baignoire» minérales déposées à l’intérieur du calcaire Les grottes d’Artà sur l’île baléare de Majorque montrent l’ampleur de la montée des hautes mers à l’époque pliocène – une époque où la Terre était à peu près aussi chaude qu’il devrait l’être d’ici 2100. Ces dépôts minéraux suggèrent les mers de la planète étaient en moyenne 16 mètres plus élevés qu’aujourd’hui, ont rapporté des chercheurs le 30 août dans Nature.

Cette mesure fournit l’apparence la plus précise à ce jour quant à ce qui pourrait survenir lorsque le changement climatique provoquera la fonte des inlandsis et la montée des eaux océaniques – un processus qui pourrait se produire sur des centaines, voire des milliers d’années. Les estimations précédentes du niveau de la mer pliocène donnaient des résultats similaires, mais reposaient sur des méthodes de datation plus indirectes ou ne permettaient pas d’inclure des informations sur l’ascension et la chute ultérieures de la croûte terrestre. L’analyse d’Artà tient toutefois compte de cette hausse et de cette baisse.

 

L’un des dépôts les plus faibles correspond à la période chaude du Piacenzien moyen, qui a duré d’environ 3,3 millions à 3 millions d’années. Les températures mondiales au cours de cette période étaient de 2 à 3 degrés Celsius plus chaudes qu’au temps moderne et préindustriel – et ressemblent aux prévisions les plus avancées pour l’année 2100. Le niveau moyen des mers de la planète était alors de 16,2 mètres plus élevé qu’aujourd’hui, selon Dumitru et ses collègues.

Le plus élevé des six gisements étudiés correspond à la période la plus chaude du Pliocène il ya environ 4,39 millions d’années, lorsque les températures étaient supérieures de 4 degrés C environ à celles de l’époque préindustrielle. Cet échantillon d’Artà suggère que les mers étaient environ 23,5 mètres plus hautes qu’aujourd’hui. «Nous ne savons toujours pas exactement combien de niveau de la mer a augmenté», a déclaré Haywood. Mais avec des résultats comme ceux-ci, « nous avons de plus en plus confiance dans le bon stade ».

 

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